El Hubble capta una concentración de raras 'enanas blancas'

Publicado en por soviet

Imagen IPB

Un total de 24 estrellas raras, de las cuales 18 eran desconocidas, han sido observadas mediante nuevas imáganes tomadas por el Hubble (en la imagen). Estas estrellas se conocen como 'enanas blancas', un tipo común de estrella muerta, pero que en este caso son insólitas porque están compuestas por helio en lugar de por los habituales carbono y oxígeno. Se trata de la primera secuencia extendida de enanas blancas a base de helio que ha sido observada en un grupo globular, un denso enjambre que aglutina algunas de las más viejas estrellas de nuestra galaxia.

Un estudio, aceptado para publicación en la revista Astrophysical Journal, sugiere que esas enanas blancas vieron su vida acortada en el tiempo debido a su 'danza orbital' alrededor de otra estrella. "Las enanas blancas de helio sólo tienen la mitad de masa de las típicas enanas blancas, pero se encuentran concentradas en el centro del grupo", declaró Adrienne Cool, profesor de Física y Astronomía de la Universidad de San Francisco State. "Con esas menores masas, estas enanas blancas de helio deberían flotar en el contorno del grupo de estrellas, de acuerdo con la teoría. Pero el hecho de encontrarlas en las regiones centrales sugiere que tienen compañeras más pesadas, estrellas asociadas que las retienen el centro del grupo", señaló.

Su naturaleza de estrellas con pareja también ayuda a explicar su atípica composición química. Las enanas blancas son estrellas que han llegado al fin de su existencia porque se han quedado sin combustible. La mayoría de ellas queman este combustible dejando una densa bola de carbono y oxígeno, pero éstas están hechas de helio. Coll sugiere que una estrella que se convierte en una enana blanca basada en helio debe tener una compañera cercana, de forma que cuando se convierte en gigante roja y se expande, se derrama sobre su compañera. De esta forma, la estrella no llega a alcanzar la madurez y quema su helio en el carbono y el oxígeno.

El estudio se centró en el grupo de estrellas NGC 6397, uno de los racimos globulares más cercanos a la Tierra, a aproximadamente 7.200 años luz de distancia. Un total de seis enanas blancas basadas en helio han sido observadas en este grupo. Cool y su equipo descubrió el primero en 1998. Esta ha sido la primera ocasión en que se han descubierto enanas blancas basadas en helio asociadas con otras en un grupo globular.

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