Descubren extraña supernova en el centro de Galaxia del Cigarro

Publicado en por soviet

La explosión estelar no se pudo ver en el visible ni en rayos X. Ocurrió hace más de 1 año atrás y recién pudo ser descubierta, al observarse la galaxia en ondas de radio.

La galaxia irregular se caracteriza por poseer una explosiva formación estelar, la cual la lleva a ser muy brillante. Esta agitada cuna estelar se encuentra a 12 millones de años luz, y es producida por un encuentro cercano que está teniendo la galaxia con otra vecina. En observaciones en ondas de radio de esta particular galaxia - también llamada M82 - produjeron un resultado bastante interesante: una estructura que parecía una burbuja reventándose apareció al comparar la imagen obtenida con otras observaciones anteriores.


Imagen IPB
La Galaxia del Cigarro y la evolución de la obscurecida supernova (HST/NASA/ESA/The Hubble Heritage Team/STScI/AURA/A. Brunthaler, MPIfR y otros).

De los datos los astrónomos se dieron cuenta de que silenciosamente, hace 1 año atrás, una supernova explotó sin que nadie se diera cuenta. Esto debió ocurrir porque la zona en que se produjo el evento hay tanto polvo y gas, que la luz visible y de rayos X emitida durante el proceso fueron totalmente obscurecidas por aquél denso material.

Afortunadamente la supernova emitió grandes cantidades de energía en ondas de radio, las cuales sí lograron atravesar el polvo y gas, para alcanzar a los radiotelescopios que permitieron el descubrimiento. Esta energía se produce precisamente por la colisión de restos de la estrella con el denso medio en que se encontraba. En este caso, la emisión de ondas de radio fue bastante intensa que con respecto a otras supernovas, por lo que se pudo hacer una estimación de la densidad de material que circunda el centro galáctico de M82.

Geoffrey Bower, de la University of California en Berkeley, indica que no todas las supernovas emiten tales cantidades de ondas de radio. Generalmente estas aparecen cuando se dan a lugar en un medio muy denso. Lo anterior es muy afortunado, debido a que si están 'desnudas' se pueden ver directa y fácilmente; pero si están obscurecidas, aún se pueden visualizar indirectamente en ondas de radio, gracias al choque de los escombros de la estrella fallecida contra el medio denso y poco transparente.

Revisando observaciones anteriores, Bower y sus colegas encontraron que a fines del 2007 no había ninguna radiofuente importante en la galaxia, pero que durante inicios del 2008 apareció una que era 10 veces más luminosa que cualquier otra de M82. Luego, en Mayo del mismo año la fuente redujo su brillo a 1/5 de lo observado antes, para seguir apagándose paulatinamente hasta el día de hoy.

Extrapolando los brillos - medidos sin saberse que incluían una supernova - de observaciones anteriores, los astrónomos han predicho que la explosión tuvo a lugar en Enero de 2008, muy cerca del centro de la galaxia. Hasta ahora han descartado explicaciones alternativas, como por ejemplo la llamarada del agujero negro supermasivo de M82 al tragarse una estrella, o cosas similares.

Bower sentencia que ellos desean ir desde descubrimientos accidentales de estas raras radio-supernovas, a una observación programada y sistemática de estas.

Sin duda los radiotelescopios juegan también un papel importante en el descubrimiento y estudio de estructuras estelares colapsadas.

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